29 août 1907

Le pont de Québec s’effondre

Le pont de Québec après le désastre, Québec, QC, 1907

Photo : Neurdein Frères (1907)

Source : Wikimedia Commons

     La construction d’un pont pour relier la rive nord de Québec avec la rive sud débute en 1903. C’est la Phoenix Bridge Company, entreprise de la Pennsylvanie, qui est responsable des travaux d’après une conception de l’ingénieur américain Theodore Cooper. Le 29 août 1907, le pont en construction s’effondre. Le lendemain, La Patrie titre à la une : « Catastrophe Nationale. Un deuil épouvantable s’abat sur Québec ». Le Quebec Chronicle titre : « One of the Worst Disasters in Ancient Capital’s History ». Le 3 septembre 1907, le Montreal Weekly Witness and Canadian Homestead publie en première page : « Quebec Bridge Collapses ». La nouvelle se répand même à l’internationale dans des journaux de New York aux États-Unis ou de Sydney en Australie.

     La tragédie fait 76 morts. De ce nombre, 17 sont des Américains et 33 des Mohawks de Kahnawake. Les 26 autres victimes sont des Québécois. Selon l’enquête qui suivit, l’effondrement était prévisible et résulte d’une faute professionnelle puisque le poids du pont d’acier excédait sa capacité portante. Michel L’Hébreux, historien spécialiste du pont de Québec, raconte : « Le bruit est terrible et se fait entendre à plusieurs milles à la ronde. Toutes les maisons des alentours sont secouées comme par un terrible coup de vent et les gens à proximité voient le pont tomber dans le fleuve, tandis qu’une épaisse poussière s’élève dans le ciel ».

     Dès juillet 1907, des rapports avait été envoyés à la Phoenix Bridge Co. pour souligner la faiblesse de la structure. Ces avis ne sont pas pris au sérieux. Deux jours avant la catastrophe, un ingénieur sur le chantier réclame l’arrêt des travaux. Rien n’y fait, le 29 août, une vingtaine de minutes avant 18 h, la partie sud du pont et, avec elle, vingt mille tonnes d’acier s’effondrent dans le fleuve Saint-Laurent.

Par François Droüin; version révisée le 1er novembre 2018.

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