L'astronome Clyde Tombaugh Photo anonyme (ca1930) Source : Wikimedia Commons

«L’astronome Clyde Tombaugh»
Photo anonyme (v. 1930)
Source : Wikimedia Commons

     Le 18 février 1930, l’astronome américain Clyde Tombaugh découvre Pluton depuis l’observatoire de Flagstaff en Arizona. Cette planète naine a une dimension des deux tiers de la Lune terrestre. Elle est principalement composée de glace de méthane, de roches et de glace d’eau. Cette découverte fait de Pluton la neuvième planète du système solaire.

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«Pluton, vu depuis le télescope Hubble»
Photo et améliorations numériques :
Marc W. Buie, Southwest Research Institute (2010)
Source : NASA / ESA

     Toutes les informations sur Pluton proviennent d’observations faites à partir de téléscopes. En 1905, l’astronome Percival Lowell soupçonne d’abord l’existence d’une planète au-delà de Neptune en constatant des petites irrégularités dans les orbites de Neptune et d’Uranus. Après le décès de Lowell, la recherche se poursuit pour aboutir à la découverte de Pluton en 1930.

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Logo de l’Union astronomique internationale
Source : Wikimédia Commons

     La découverte de plusieurs objets transneptuniens à la fin du XXᵉ siècle lance le débat sur la nature de Pluton. Ses dimensions semblent trop petites pour justifier son titre de planète. En 2006, l’Union astronomique internationale modifie le statut de Pluton qui est alors définie comme une planète naine.

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Edward Gibbon Huile sur toile de Henry Walton (1773) Source : Wikimedia Commons

Edward Gibbon
Photo anonyme d’une huile sur toile d’Henry Walton datant de 1773 et conservée à la National Portrait Gallery (s.d.)
Source : Wikimedia Commons

     Montesquieu est un des premiers à s’interroger sur les causes du déclin de l’Empire romain.  Ses travaux inspirent l’historien britannique Edward Gibbon. Ce dernier analyse en profondeur l’histoire de la Rome antique et cherche à comprendre les causes de sa décadence. Cet ouvrage monumental porte le titre de History of the Decline and Fall of the Roman Empire.

     Le premier volume de cette histoire paraît le 17 février 1776 à Londres. Les éditeurs sont William Strahan et Thomas Cadell Sr. Cette édition comprend six volumes et la publication originale est complétée en 1789. L’éditeur déclare alors en préface que la lecture du travail exceptionnel d’Edward Gibbon est indispensable à quiconque étudie l’Histoire…

     Cette thèse de la décadence influence fortement les historiens qui étudient l’Empire romain par la suite. Toutefois, certains critiquent cette approche en soutenant que la chute de Rome a plutôt donné naissance à un renouveau politique, économique et culturel. D’autres extrapolent la thèse de Gibbon pour examiner si la question de la décadence peut également s’appliquer à d’autres régimes politiques et à d’autres périodes de l’Histoire.

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Logo de la Convention-cadre sur les changements climatiques Source : Nations Unies

Logo de la Convention-cadre
sur les changements climatiques
Source : Nations Unies

     La prise de conscience mondiale des problèmes environnementaux générés par l’activité humaine débute en 1992 avec le second Sommet de la Terre tenu à Rio de Janeiro. Les pays signataires de la Convention de Rio établissent alors des objectifs sur la réduction des gaz à effet de serres. Le 11 décembre 1997, un protocole pour la réalisation de ces objectifs est signé à Kyoto.

     Pour contrer le réchauffement climatique et la réduction de la couche d’ozone, le protocole vise à diminuer la production de CO² et d’autres gaz dans les pays industrialisés par rapport à l’année 1990. L’accord prévoit des contraintes légales et des délais à respecter par les pays participants. Cependant, il doit être ratifié par un groupe de pays représentant 55% des émissions pour entrer en vigueur.

     Le 16 février 2005, le protocole entre en vigueur après sa ratification par la Russie. La problématique du réchauffement climatique fait alors consensus. Toutefois, les termes du protocoles de Kyoto ne font pas l’unanimité. Un des points en litige touche la mesure de la participation de la Chine. Ce désaccord persiste et empêche les États-Unis de ratifier le traité. En décembre 2015, à la conclusion de la Conférence de Paris sur le climat ou COP21, un accord mondial unanime survient pour appliquer les principes découlant du protocole de Kyoto. L’entente fixe comme objectif de limiter le réchauffement climatique à moins de 2 °C pour viser la barre des 1,5 °C.  Cet accord universel doit être validé par chacun des pays participants et doit entrer en vigueur en 202o.  Il vise, entre autres, à augmenter le budget du fonds vert pour le climat et à réorienter l’économie mondiale vers un modèle à bas carbone avec un abandon progressif des énergies fossiles.

Logo officiel de la COP21 Illustration : COP21 (2015) Source : http://www.cop21.gouv.fr/les-logos/

Logo officiel de la COP21
Illustration : COP21 (2015)
Source : http://www.cop21.gouv.fr/les-logos/

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