«La lapidation de saint Étienne»Enluminure médiévale anonyme (s.d.)Source : BNC

     Étienne est mentionné dans les Actes des Apôtres au chapitre 6. Ce récit de saint Luc présente une division établie au sein de l’Église primitive de Jérusalem. Les premiers chrétiens étaient tous d’origine juive. Certains d’entre eux, les «Hébreux», viennent de la terre d’Israël. D’autres de foi juive vétérotestamentaire proviennent de la diaspora de langue grecque et sont appelés «Hellénistes».

     Un problème se présente : les plus démunis parmi les hellénistes, en particulier les veuves dépourvues de tout soutien social, courent le risque d’être négligés dans l’assistance au service quotidien. Étienne, juif helléniste, est chargé par les apôtres avec six autres compagnons de pourvoir au «service des tables».  Ce travail lui permet également de continuer sa prédication du message du Christ.

     Plusieurs juifs n’acceptent pas le discours des chrétiens. Étienne, en particulier, est traduit en justice devant le sanhédrin. Ses paroles sont jugées blasphématoires et il est lapidé.  Il devient le premier martyr chrétien.  Sa fête est célébrée le 26 décembre et demeure un jour férié dans plusieurs régions.

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«Un moine dans un scriptorium»Enluminure médiévale anonyme (s.d.)Source : Wikimedia Commons

     La fête de Noël n’est pas célébrée au début de la chrétienté. Au IIᵉ siècle, Tertullien et Irénée de Lyon publient la liste des fêtes chrétiennes: Noël n’en fait pas partie! L’explication de cette étrange situation se trouve peut-être dans un texte d’Origène, un des pères de l’Église, qui affirme que seuls les pêcheurs et non les saints fêtent leur anniversaire.

     La date de Noël est fixée au IVᵉ siècle. Afin de christianiser les fêtes païennes associées au solstice d’hiver, la date du 25 décembre est finalement retenue. La trace écrite la plus ancienne de Noël se trouve dans le Chronographe de 354 qui atteste de la célébration de la fête en 336.

     La naissance du Christ est utilisée pour fixer le début du calendrier grégorien. L’an 1 dit «Anno Domini Nostri Iesu Christi» ou AD a été déterminé par le moine Denys le Petit en 525 lorsqu’il calcule un tableau pour fixer la date de Pâques. Cette date de Noël est ensuite retenue par convention. Notons qu’elle ne correspond pas au sens strict aux évangiles de saint Luc et de saint Mathieu, lesquels divergent également dans leur chronologie, selon certains historiens.

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«Logo de la mission Appolo 8»Dessin : Jim Lovell (1968)Source : NASA

     Appolo 8 décolle de Cap Canaveral le 21 décembre 1968.  Trois jours plus tard, l’équipage de la mission survole la Lune. Pour la première fois, des humains sortent de l’orbite terrestre pour s’approcher de la Lune. Frank Borman, James A. Lowell Jr. et William A. Anders tournent dix fois autour du satellite de la Terre afin de réaliser des tests en vue d’un futur alunissage.

     La veille de Noël 1968, l’équipage livre en direct un message télévisé à forte connotation religieuse. Certains expliquent ce message par la date de sa diffusion. D’autre y voient une visée idéologique pour contrer la propagande communiste athée, l’astronaute russe Youri Gagarin ayant déclaré lors de son vol historique qu’il ne voyait pas de Dieu dans l’espace.

     Quoiqu’il en soit, le message débute par une description de la Mer de la Tranquilité où se fera ultérieurement l’alunissage d’Appolo 11. Les trois astronautes enchaînent ensuite avec des citations extraites du livre de la Génèse.  Le chef de la mission, Frank Borman conclut le message en disant : «And from the crew of Apollo 8, we close with good night, good luck, a Merry Christmas, and God bless all of you – all of you on the good Earth».

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