«Pierre et Marie Curie dans leur petit laboratoire à Paris»Photo anonyme (ca1906)Source : Wikimedia Commons

 

     En 1898, Marie Curie travaille sur les suites à donner à sa thèse de doctorat. Son mari Pierre abandonne ses propres recherches et se joint à son épouse pour étudier la radioactivité. À partir d’une pechblende deux fois et demie plus active que l’uranium, ils obtiennent une substance ayant une activité 400 fois plus grande. Le 18 juillet, ils annoncent la découverte du nouveau métal qu’ils appellent «polonium» en l’honneur des origines polonaises de Marie.

     Le 21 décembre 1898, Marie et Pierre Curie réussissent à extraire un élément radioactif dans de la pechblende de Bohême : c’est le radium. Avec l’aide de Gustave Bémont, ils mesurent la masse et le numéro atomique de cet élément. Ils démontrent aussi que cet élément extrêmement rare occupe une case manquante du tableau de Mendeleïev.

     La nouvelle est annoncée le 26 décembre suivant devant l’Académie des sciences. Cette démonstration de l’existence des atomes de polonium et de radium, atomes instables, remet en cause le concept de la matière insecable et éternelle remontant à la Grèce antique.  L’existence de la radioactivité naturelle est ainsi mise en évidence.

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Monument en l’honneur des PatriotesPhoto anonyme (2009)Source : Ville de Montréal

     Soixante-quatre patriotes recherchés par l’armée anglaise sont capturés dans un guet-apens au village iroquois du Sault-Saint-Louis en novembre 1838. Dix sont condamnés à mort mais six sont graciés.  Des quatre autres, deux sont bannis et exilés du Bas-Canada.  La peine de mort est cependant maintenue pour Joseph-Narcisse Cardinal et Joseph Duquette. Vendredi le 21 décembre 1838, les deux hommes périssent sur l’échafaud malgré les nombreuses requêtes faites au gouverneur John Colborne. «La corde fatale a tranché le fils de leurs jours».

     Le notaire Cardinal exerce sa profession à Châteauguay.  Il est élu sans opposition député de Laprairie en 1834. Chef patriote, Cardinal ne participe pas aux combats en 1837 mais s’exile toutefois aux États-Unis. Membre de l’Association des frères-chasseurs, Robert Nelson le charge d’organiser le soulèvement dans Laprairie.  De retour au Bas-Canada à titre de brigadier général, il dirige des patriotes à Châteauguay mais il est capturé par des Amérindiens du Sault-Saint-Louis.  Emprisonné à Montréal, il est reconnu coupable de haute trahison par le conseil de guerre le 8 décembre 1838.  Joseph-Narcisse Cardinal est le premier à être pendu pour avoir appuyé la lutte des patriotes pour la démocratie et la liberté.

     Après cette exécution, Joseph Duquet monte sur la potence à son tour.  Son supplice est atroce : en gravissant les marches, Duquet frémit, claque des dents et il doit être soutenu ; la corde est mal placée par le bourreau et, lorsque la trappe tombe, elle glisse sous le nez du condamné qui est projeté de côté pour heurter avec violence la charpente en fer du gibet.  Duquet est toujours conscient, saigne abondamment et râle bruyamment.  Malgré les cris de la foule qui scande «Grâce! Grâce!», son agonie se prolonge une vingtaine de minutes, le temps qu’une nouvelle corde soit installée.

     Ces pendaisons ont lieu à la prison du Pied-du-Courant. Cardinal et Duquet sont ensuite inhumés dans la même fosse, dans l’ancien cimetière de Montréal, là où on trouve aujourd’hui le square Victoria. Par la suite, les restes des deux patriotes martyrs sont exhumés et transportés en 1858 au cimetière Notre-Dame-des-Neiges où ils reposent toujours sous le Monument des Patriotes.

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«La vente de la Louisiane en 1803»Illustration : Wikigraphistes (s.d.)Source : Wikimedia Commons

     Le 30 avril 1803, les États-Unis d’Amérique achètent les territoires de la Louisiane à la République française. La vente se fait pour 80 millions de francs soit 15 millions de dollars américains. Les terres acquises vont des rives du Mississippi aux montagnes Rocheuses et du golfe du Mexique à l’actuelle frontière canadienne.

     Trois documents sont signés à ce moment. Un traité stipule d’abord les conditions de la vente entre le deux pays. Une première convention précise ensuite les modalités des transferts monétaires entre la France et les États-Unis. Enfin, une deuxième convention donne quittance à la France d’une ancienne dette envers les États-Unis. Le 20 décembre 1803, la Louisiane fait finalement partie du territoire des États-Unis.

     Napoléon Bonaparte avait acheté secrètement la Louisiane à l’Espagne en 1800. Il espérait faire renaître l’empire français en Amérique du Nord.  La conjoncture internationale entre 1800 et 1803 le force à abandonner ce projet. La vente de la Louisiane est probablement la plus importante transaction immobilière de l’Histoire.  Elle permet au président Thomas Jefferson de doubler la superficie de son pays puis de lancer l’expédition de Lewis & Clark afin de découvrir la route vers le Pacifique.

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