14 mars 1988

Premier «Pi Day»

Larry Shaw à l'Exploratorium de San Francisco Photo : Ronhip (2007)

«Larry Shaw à l’Exploratorium de San Francisco»
Photo : Ronhip (2007)
Source : Wikimedia Commons

     Le nombre π occupe une place importante dans l’histoire des mathématiques. Le calcul de ses décimales préoccupe les mathématiciens depuis l’Antiquité. Cette recherche mathématique, pour différents motifs, demeure d’ailleurs d’actualité. À l’origine, la méthode géométrique d’Archimède est privilégiée pour calculer π. Puis à partir de l’époque des Lumières jusqu’à la fin du XXᵉ siècle, plusieurs formules mathématiques sont élaborées. L’utilisation des ordinateurs et les équations de type Ramanujan-Nagell permettent alors de repousser les limites du calcul. En 1995, la découverte de la formule BBP ouvre ensuite un nouveau chapitre dans la recherche sur cette constante.

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Srinivasa Ramanujan
Photo attribuée à Konrad Jacobs (XXᵉ siècle)
Source : Oberwolfach Photo Collection

     Le 14 mars 1988, le physicien Larry Shaw organise le premier «Jour de Pi» ou «Pi Day». Cette journée est retenue en raison de la méthode américaine de format de date. Ainsi, le 14ᵉ jour du 3ᵉ mois devient 3/14 soit les trois premiers chiffres de π. Depuis, la célébration est reprise chaque année à l’Exploratorium de San Francisco, endroit où travaille Shaw.

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Archimède pensif
Photo anonyme d’une huile sur toile de Domenico Fetti datant de 1620 et conservée au musée Alte Meister de Dresde
Source : Wikimedia Commons

     «Pi Day» rejoint maintenant une communauté internationale préoccupée par le calcul de π et son importance en mathématique. En 2009, la Chambre des représentants des États-Unis a donné son appui à cette célébration particulière. Un site Web «officiel» est consacré à l’événement et la chasse au record du nombre de décimales de π reste ouverte…

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